Historia de las plantas medicinales



La humanidad ha existido en el planeta tierra por cientos de miles de años. Antes de que existiera la medicina como la conocemos, los padecimientos se trataban con remedios naturales a base de plantas. Las propiedades de las plantas se descubrían cuando las personas buscaban alimentarse.

Al consumir plantas y semillas, los humanos observaban los efectos que tenían en el organismo. En algunos casos descubrían efectos positivos y en otros casos identificaban plantas no comestibles, incluso venenosas y mortales.

Todo este conocimiento se fue pasando de generación en generación, primero de boca en boca y luego, con el descubrimiento de la escritura, se plasmó en escritos ancestrales todo esto, sentando las bases para la práctica de la medicina.

El texto más antiguo que se ha encontrado con respecto a las plantas medicinales tiene 4000 años y era una tablilla de arcilla perteneciente a la cultura sumeria. 

En el Antiguo Egipto, la medicina se enseñaba en casas de vida que se encontraban a un costado de los templos y la práctica de dicha disciplina estaba extensamente regulada por los sacerdotes. Conocemos acerca de este tema porque estaba plasmado en papiros, como el Edwin Smith que es el documento quirúrgico más antiguo que se conoce.

Los egipcios heredaron este conocimiento a las civilizaciones griega y romana cuyos antiguos textos hablan a profundidad acerca de las propiedades de distintas plantas medicinales.

Posteriormente, durante la edad media, fueron los monjes los que desarrollaron muchos experimentos a partir de plantas que ellos mismos cultivaban. Un religioso científico muy famoso, pero de una época posterior, es Gregorio Mendel, que a partir de la observación que realizó a sus cultivos de chícharo, entendió como funciona nuestra genética, lo que lo convirtió en el padre de esta rama de la ciencia.

Alrededor de un 40% de los fármacos en los Estados Unidos tienen como materia prima extractos de hierbas. Por ejemplo, algunas medicinas contra el cáncer o la quinina utilizada para tratar la malaria vienen de plantas.

No puede negarse el papel de las plantas medicinales en el desarrollo de la medicina moderna. Incluso, los remedios herbales siguen siendo la principal fuente de tratamiento para una buena parte de la población mundial que no tiene acceso a la medicina moderna o incluso por elección, al tratar de evitar tratamientos sintéticos para mejorar la calidad de vida y evitar los efectos secundarios de algunos fármacos.

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